纵览微软的元宇宙布局:计划通过两项新举措发展

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原标题:《微软的元宇宙布局》

作者:Chenglin Pua(马来西亚)

“2021年11月2日,微软年度技术盛会Ignite 2021在线开幕。该大会介绍了微软在元宇宙、人工智能、云计算与大数据、混合办公、数字化转型与数字安全等领域所开发的创新技术、应用领域和行业场景。”

微软Ignite 2021

当中,值得注意的是微软正式宣布进军元宇宙。微软的首席执行官Satya Nadella在Ignite 线上会议上表示,微软将探索元宇宙技术,并加入这个有着一系列其他大牌品牌和企业的数字世界。这是在Facebook(如今更名为Meta)宣布将在接下来5-10年内转型成为元宇宙公司之后,又一科技巨头进军元宇宙领域。

Nadella分享说:“随着数字世界和物理世界的融合,我们正在创建一个全新的元宇宙。从某种意义上说,元宇宙使我们能够将计算嵌入到现实世界中,并将现实世界嵌入到计算中,从而为任何数字空间带来真实的存在感。最重要的是,我们能够将我们的人性带到我们身边,并选择我们想要体验这个世界的方式以及我们想要与谁互动。”

微软企业传播副总裁Frank X. Shaw也在官网上的一篇文章中写道,微软将为元宇宙提供动力。Frank认为,在过去的 18 个月中,数字技术一直处于每个行业的前沿,现在比以往任何时候都更加有必要。元宇宙是一个“持久的数字世界,它与物理世界的许多方面相连,包括人、地点和事物”。微软如今为元宇宙提供动力,类似于微软在1990 年代谈论互联网和网站的方式。

Frank 写道:“元宇宙将是一个支持跨真实世界和数字世界的共享体验。随着企业加速数字化转型,元宇宙可以帮助人们在数字环境中聚会,使用虚拟头像/化身会让会议更加舒适,并促进来自世界各地的创造性协作。”

微软的元宇宙发展规划

微软计划通过两项新举措发展元宇宙。

第一项举措名为“Dynamics 365 Connected Spaces”,提供了一个全新视角,帮助管理者深入了解客户在零售商店、员工在工厂车间等空间内的移动和互动方式,以及如何在混合工作环境中优化健康及安全管理。人们能够通过人工智能驱动的模型和观察数据,在零售商店,工厂车间等任何空间进行交互。

第二项举措名为“Mesh for Microsoft Teams”,将在微软现有的 Team 功能(线上会议)之上,加入一个名为 Mesh 的混合现实的功能,允许不同位置的人们通过生产力工具Teams加入协作,召开会议、发送信息、处理共享文档等,共享全息体验。该功能也允许人们使用个性化的 3D 头像,体验一个沉浸式的空间。

第一项计划的测试版将于 12 月初推出,而第二个产品将于 2022 年上半年推出。

第一个产品允许用户造访虚拟重现的现实商店与场景。Nadella接受Bloomberg采访时称,他们已经使用此产品造访了医院的新冠病房、丰田汽车工厂以及国际空间站等地。

第二个产品主要面向普通用户,虚拟体验协作平台Mesh直接植入到现有产品Microsoft Teams中将提高用户的虚拟体验感。微软表示,这只是其中的一部分,第二项举措的最终目的是将该公司的混合现实和HoloLens与会议和视频通话功能结合起来,任何人都可以参加。

硬件的布局

Nadella在接受Bloomberg电视台的采访时表示,公司旗下的视频游戏设备 Xbox (微软游戏设备,类似索尼的PS5)未来将专注于将元宇宙融入在他们设备上的游戏中。

而事实上除了游戏设备之外,微软也专门开发了AR/VR相关设备,称为HoloLens。如今已经迭代至第二代了。HoloLens,是一副由 Microsoft 开发和制造的混合现实智能眼镜。

HoloLens 初始于2016 年 3 月 30 日发货,面向美国和加拿大的开发人员,当时定价为 3000 美元。而此后,三星和华硕等公司也陆续向微软提议,与微软合作,围绕 HoloLens生产相关周边的混合现实产品。2016 年 10 月 12 日,微软宣布 HoloLens 全球可以购买。

HoloLens 2 于 2019 年 2 月 24 日在西班牙巴塞罗那举行的世界移动通信大会(MWC) 上发布,预售价 3,500 美元。

微软HoloLens设备

然而相比于市面上虚拟现实相关产品,微软HoloLens的缺点在于价格偏高。例如Meta公司最新2020年推出的Oculus Quest 2售价仅有299美元,不到微软HoloLens的十分之一。且Oculus Quest 2 的分辨率为每只眼镜 1832×1920(大致相当于4K的高画质),可以说在性价比上Meta公司的Oculus Quest 2有着极大的优势。Oculus Quest 2也被评为国外权威性测评网站最值得入手的虚拟现实设备。

微软需要提高其产品的性价比,这样才能在虚拟现实产品市场中占据一席之地。此外,传闻苹果也在积极研究虚拟现实设备,有望2022年推出。擅长软硬结合的苹果未来入局此领域,势必会是一个强大的对手。

虚拟现实设备市占率

来源:Counterpoint’s 全球虚拟现实设备报告

提高社交体验感

微软Teams将推出新的3D头像/化身,以推动元宇宙环境的发展。用户不需要戴上VR头盔就可以使用它们。这些头像可以在2D和3D会议上代表用户本人,如果他们不想打开网络摄像头,可以选择动画版本的虚拟头像/化身。

微软Teams副总裁Jared Spataro表示:“如今人们在参加数字会议时面临着一个两难的选择,他们必须选择是打开摄像头还是关闭摄像头。打开摄像头意味着你站在最前面和中间,人们会看到你的一举一动。关闭摄像头意味着你几乎不会发出社交动作,很难给人全心投入到会议中的感觉。”

这也导致了我们会怀疑关掉视频保持静音同事是不是真的参加了会议。微软的人为因素实验室已经模拟了这些情况,他们发现此情况会让人们觉得身心疲惫以及倍感压力。他们还发现,当你有个化身或头像时,70%的会议参与者会觉得那个人在场。Kipman说:“选择微软的3D头像,将能够投射出你自己的肢体语言,通过网络摄像头或其他方式映射你的动作,未必需要打开摄像头造成压力”

这些虚拟化身或头像可以模仿面部表情。Kipman说:“你需要能够以一种真实的方式展现自己,这包括皱眉和表达愤怒情绪。因为作为一种商业和情感构建,化身以尽可能真实的方式代表着你,这一点很重要。“

微软将使用人工智能(AI)来聆听用户的声音,然后为用户的头像/化身制作动画。如果切换到更加身临其境的3D会议场景,那么这些动画还将包括当用户点击举手选项时举起你头像的手,或者在你的头像周围制作动画表情符号。沉浸式空间是微软认为这种Mesh集成最有用的地方,特别是在构建元宇宙。

虚拟化身和头像的参与

微软表示Teams有望在2022年上半年开始使用这些虚拟化身或头像。微软的目标是到明年上半年,用户将能够进入身临其境的虚拟空间。而Meta此前宣布的元宇宙愿景与微软展示的平台有一定的相似之处。用户都可以在这两个平台上创建自己的3D品牌空间,人们的头像既可爱又卡通。

除了3D头像的添加,微软也增加了对翻译和转录的支持。用户可以在虚拟Teams空间里与来自世界各地的同事见面,降低语言上的障碍。用户也能够在虚拟空间共享 Microsoft Office 的文件,让用户能够在虚拟空间中产生价值。

可见,微软正在积极提高元宇宙的体验感。如今的体验感是元宇宙的一个缺点,而提高元宇宙的体验感有助于提升人们参与元宇宙的意愿。微软认为在社交中,存在感、与人交谈、眼神交流和反应都将是至关重要的;而提升社交感能够将微软的元宇宙增加许多优势。

元宇宙的无限可能

微软认为,元宇宙是“智能云和智能边缘的巅峰之作”,它的本质在于构建一个与现实世界持久、稳定连接的数字世界,元宇宙将让物理世界中的人、物、场等要素与数字世界共享经验。比如,在企业加速数字化转型的过程中,元宇宙可以让人们在数字环境中会面,借助数字替身以及更有创意的协作方式,让人们从世界的各个角落,更加自如地彼此交流沟通。

对于元宇宙的定义以及它包含的内容因涉众而异,但无可否认的是竞争正变得越来越激烈,因其有着无限的可能。实际上,在Facebook更名为Meta几天后,微软就推动在Teams内部建立元宇宙。

“All in”元宇宙的Meta公司,其首席执行官扎克伯格曾在2021年第二季度财报电话会议上回答过一个关于元宇宙收入机会的问题。他说:“我认为数字产品和创造者将会非常强大,人们通过他们的化身、数字服装、数字产品、他们所拥有的应用程序,从一个地方带到另一个地方,来表达自己。商务将是元宇宙的重要组成部分,你将能够同时销售实体产品和数字产品。”

元宇宙的变现能力在于构建一个交易市场,从中抽取一定比例的佣金。人类可以在成熟的元宇宙内体验现实世界能够做的事;现实世界不能体验,元宇宙中也能够实现或体验。按照此逻辑来看,一个成熟元宇宙的经济会大于现实世界的经济。这给予了无限的想象。

持续增长的市场

2021年11月1日,微软公布了最新季度财报。财报显示,截至2021年9月30日的三个月里,微软营收达453.2亿美元,同比增长22%;净利润205.1亿美元,同比增长了48%。其中,游戏业务收入比去年同期增长了5.01亿美元,增幅约为16%。

受新一代主机Xbox Series X/S的推动,微软Xbox硬件营收同比上升了166%。Xbox相关的内容和服务营收增速则相对较慢,仅比去年同期增长了大约2%。微软在财报中说明,这主要是因为“上一年业绩强劲”,并且Xbox Game Pass订阅服务和第一方游戏的增长,在一定程度上被第三方游戏的营收下滑抵消了。

去年因疫情的推动,“宅经济”游戏行业经历了一轮增长。在此前的微软财报中显示,截止到2021年6月30日的一年里,Xbox Game Pass订阅用户数量增长了37%,但未能达到微软此前设定的目标(48%)。虽然没有达到微软的预期,但这也显示了游戏行业的快速增长。

持续增长的微软游戏业务

元宇宙兼具了社交和游戏的属性。而游戏市场直到现在仍然是个快速增长的大蛋糕。Newzoo的一份对于游戏产业的报告中指出,到 2022 年,消费者在游戏上的支出将增长至 1960 亿美元,2018 年至 2022 年的复合年增长率为 +9.0%。

游戏市场的快速增长

来源:Newzoo报告

元宇宙能够将游戏与社交结合在一起,这也让巨头极度看好元宇宙的未来,并开始布局这未来将产生的巨大市场。彭博行业研究报告预计元宇宙将在2024年达到8000亿美元市场规模,普华永道预计元宇宙市场规模在2030年将达到1.5万亿美元。巨大的行业潜力促使微软想吃下这一大蛋糕。

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